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美空军抛弃ULA拥抱马斯克,SpaceX八月将首次发射X-37B航天飞机

导读

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        马斯克的SpaceX公司最近动作不断。上周,SpaceX刚刚完成“二手”飞船的重复利用,现在又拿到了美国空军的合同。

        据路透社报道,美国空军部长Heather Wilson周二表示,马斯克旗下的SpaceX将于今年8月执行美国空军的首个发射任务,将把美国空军的X-37B微型航天飞机送入太空。SpaceX将发射空军中两架X-37B飞机的其中之一。

这是SpaceX拿到的第一个美国空军的航天飞机合同。

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一般情况下,美国空军的发射合同通常会在发射前两年内公布,但此次X-37B航天飞机的发射距发射窗口只有两个月时间。

        据每日邮报报道,这次发射的交易是通过一个中介波尔航太公司(Ball Aerospace)在上个月达成的。

而在此之前,美国空军已经发射了4架X-37B航天飞机,发射任务是交由美国航天联合发射联盟(ULA)公司执行的。ULA是洛克希德马丁公司和波音公司的合资企业。 

        从上述迹象来看,SpaceX恐怕并非美国空军的首选,有可能是在与其他公司未谈妥的情况下找到了SpaceX。不管怎么说,对SpaceX来说,可以算是“截胡”了ULA的生意。

   其实,从去年开始,SpaceX就开始了与美国空军的合作。2016年4月,美国空军宣布向SpaceX授予了8300万美元的卫星发射合同,SpaceX将为美国空军在2018年发射一颗GPS卫星。这打破了洛克希德-马丁公司和波音十多年来在军事航天领域的垄断地位。
今年3月,SpaceX再次赢得美国空军卫星发射合同,价值9650万美元。此外,在20165月,美国国家侦察局还宣布,聘请SpaceX公司使用猎鹰9号发射一枚间谍卫星。回过头来,我们看下X-37B究竟长什么样呢?
如下图所示,X-37B类似美国宇航局的航天飞机,但块头要小得多,X-37B29英尺(8.9)长,9英尺(2.9)高。它的翼展只有不到15英尺(4.5米)。

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        在发射时,它的载荷可以达到11000磅(4990公斤)。X-37B由于空间太小,不能执行载人任务,不过它有一个类似小卡车那样的货舱,可以携带一个小卫星。虽然,X-37B在发射时和航天飞机一样,均由火箭发射进入轨道,但是着陆时却采用普通飞机的跑道。

不过,相关各方均未透露这架飞机具体要执行的任务是什么。

        迄今为止,此前的四架X-37B航天飞机,每一次都负载不对外公布的载荷,在地球轨道上进行长期的飞行,而且每次飞行时长都在逐步增加。

        2010年4月首飞,八个月后返回。在2011年3月第二个任务启动,持续了15个月。第三次飞行在2012年12月,22个月后返回。最近的一次,是在2015年5月发射,共计在天上运行了700多天后,于今年5月7日,这架X-37B安全降落在肯尼迪航天中心。


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